30 años en la búsqueda de agua potable en Nicaragua

Este año celebramos los 30 años de la fundación formal de la Red de Abastecimiento de Agua en Zonas Rurales. Desde unos inicios muy técnicos como grupo de expertos (en su mayoría hombres) la Red de Tecnología de Bombas de Mano- hemos evolucionado hasta convertirnos en una red diversa y vibrante de más de 13.000 personas y 100 organizaciones que trabajan en una amplia gama de temas. En el camino, hemos ganado una reputación de imparcialidad, y nos hemos convertido en un convocante global en el sector del agua rural.

La RWSN no sería lo que es hoy sin las contribuciones y los incansables esfuerzos de muchos de nuestros miembros, organizaciones y personas. Como parte de la celebración del 30º aniversario de la RWSN, estamos llevando a cabo una serie de blogs en rwsn.blog, invitando a nuestros amigos y expertos del sector a compartir sus pensamientos y experiencias en el sector del agua rural.

Esta es una entrada de blog del miembro de la RWSN Joshua Briemberg, con sede en Nicaragua.

Mi carrera en el sector del agua y el saneamiento comenzó en 1993, poco después de que naciera la RWSN. Fue una elección deliberada para mí después de un breve período en la industria petrolera del Reino Unido que siguió a vivir y trabajar durante 4 meses entre 1991 y 1992 en la zona rural de Nicaragua para construir una casa escuela de dos habitaciones. Durante ese tiempo, la diarrea estaba a la orden del día, y de la noche, en una rudimentaria letrina de pozo. Todavía recuerdo que miraba a las hojas de plátano gigantes que se agitaban a la luz de la luna para encontrar una sensación de paz en cierta agonía. En aquella época, luchaba por concentrarme mientras estaba en la universidad en Canadá, entre los estudios de ingeniería química, con una clase de tratamiento del agua que me llamaba la atención, y los estudios de humanidades, intrigado por el debate sobre los derechos del agua y los pueblos de las Primeras Naciones de Canadá.

Una vez terminada mi carrera de ingeniería en 1992, mi verdadera vocación siguió eludiéndose y me trasladé al Reino Unido. Durante mi estancia en Londres, primero como mensajero en bicicleta y luego como ingeniero de salud y seguridad para la construcción de una plataforma petrolífera de 11.000 millones de dólares en el Mar del Norte, la librería Intermediate Technology (que más tarde se convertiría en Practical Action) se convirtió en mi destino favorito y la publicación mensual Waterlines en una temprana inspiración, mientras planeaba volver a Nicaragua para hacer algo, cualquier cosa relacionada con el agua. También recuerdo haber llevado algún que otro paquete como mensajero a una pequeña oficina de WaterAid en un edificio cercano a Green Park. Veinte años más tarde, todavía viviendo en Nicaragua, se me pediría que diseñara y luego dirigiera el primer programa de país de WaterAid en América Latina.

En algún momento, dejé de lado cualquier idea de seguir una formación formal en las aulas de institutos de renombre como el WEDC de la Universidad de Loughborough, donde una vez me reuní con John Pickford, o el IHE de Delft, donde también hice una breve visita. El campo se convertiría en mi aula.

Mi andadura en el mundo del agua y el saneamiento en 1993 empezó de verdad al realizar un estudio sobre la presencia de pesticidas en las aguas subterráneas de las ciudades del histórico cinturón algodonero de Nicaragua en los años setenta. De ahí pasé a un par de trabajos en lo que iba a ser mi campo como ingeniero químico: planes maestros de alcantarillado para Managua y tratamiento de aguas residuales mientras estaba brevemente en Canadá.

Foto: Clase de graduados de Agua para la Vida

Pero fue entonces, cuando me encontré dirigiendo el primer ciclo de un programa de formación de ingenieros de pueblos para diseñar y construir pequeños sistemas rurales de abastecimiento de agua por gravedad alimentados por manantiales en las montañas del centro-norte, cuando realmente encontré mi vocación: el abastecimiento de agua en zonas rurales. En poco más de 30 años esta operación –Agua para la Vida– ha trabajado con pequeñas comunidades rurales de montaña para establecer más de 100 sistemas de abastecimiento de agua utilizando herramientas de diseño de última generación para optimizar el rendimiento y el coste. Los sistemas de abastecimiento de agua por gravedad alimentados por manantiales de montaña bien diseñados son asombrosamente duraderos con unos costes de funcionamiento muy manejables; el principal reto es la protección de la zona de recarga de la cuenca y garantizar la cohesión de la comunidad y una gestión eficaz.

Cautivado por la alegría de abrir el grifo y tener agua limpia a borbotones después de meses de sudor y esfuerzo, me sentí impulsado a seguir en la búsqueda de un vaso de agua limpia en todas partes.

Una cosa que descubrí durante estos años fue que, mientras diseñábamos para el crecimiento, las comunidades a menudo se reducían en tamaño debido a la migración en busca de mayores oportunidades económicas en otros lugares.

Aproveché los conocimientos aprendidos con las comunidades devastadas por la guerra en la frontera agrícola para trabajar con las comunidades indígenas Miskitu y Mayangna para llevar agua limpia de montaña a la gente a lo largo de un sistema de ríos en las profundidades más lejanas de una de las dos reservas de la biosfera en Nicaragua. El suministro de agua por tubería alimentada por gravedad siguió siendo mi opción por defecto hasta que se agotaron los manantiales.

En mi primera misión de reconocimiento, en 1997, en la aldea de Raiti, en el río Coco (Wangki), que separa Honduras de Nicaragua, me acompañó un hidrogeólogo estadounidense que no hablaba ni español ni la lengua local, el Miskitu. Durante la conversación con los líderes de la comunidad sobre la existencia de fuentes potenciales de manantiales, un líder de la comunidad me dijo que la fuente potencial estaba a unos 15 minutos de distancia mientras que otro dijo que estaba más bien a un día de distancia. Ni que decir tiene que mi hidrogeólogo decidió quedarse atrás y tardamos cerca de 6 horas en llegar al lugar que los aldeanos consideraban una fuente viable.

Desafortunadamente, como casi todas las fuentes de agua superficiales en la región oriental o caribeña de Nicaragua, estaba situada a una altura inferior a la de la comunidad, que era la forma en que las comunidades se protegían contra el riesgo de inundaciones. Y así comenzaron mis primeras experiencias de excavación y perforación de pozos con lo que para entonces se había convertido en un estándar nicaragüense: la bomba de mecate.

Transportando tubos en el Río Coco (2000-2003)

No fue hasta principios de la década de 2000, y con una década de experiencia empírica sobre el terreno, cuando empecé a entrar en contacto con redes como la RWSN, que se convirtieron en referencias esporádicas pero importantes, combinadas con otros focos de inspiración que encontraba en las escasas oportunidades en que salía de comunidades remotas por senderos, caminos de tierra y ríos.

A través de estos contactos, me inspiré para añadir nuevas herramientas a mi caja de herramientas en la búsqueda continua de agua limpia. La recogida de agua de lluvia y el tratamiento en el punto de uso o los filtros se convirtieron en aspectos importantes de mi búsqueda para llegar realmente a la última milla, al tiempo que experimentaba con bombas hidráulicas de ariete en el camino. Además de las tecnologías en sí, enfoques como el Marco de Aplicabilidad de la Tecnología (TAF), la aceleración del autoabastecimiento y el fortalecimiento de los sistemas se han convertido en herramientas esenciales en los últimos diez años de mi viaje.

Además de la RWSN, que no conocí formalmente hasta 2011, cuando asistí al 6º Foro Internacional de la RWSN en Kampala, Uganda, también encontré inspiración en la red HWTS, la Alianza Internacional para la Recolección de Agua de Lluvia (IRHA), el Grupo del Centro SMART, SuSanA, Agenda para el Cambio y otros. A nivel local, las redes WASH de Nicaragua y Centroamérica (RASNIC y RRAS-CA, respectivamente) representaron los esfuerzos por llevar la colaboración a los niveles regional, nacional y local.

De estos contactos surgieron no sólo referencias técnicas clave, sino una mayor comprensión de la importancia del contexto en la aplicabilidad de una solución, la complejidad de la sostenibilidad, la importancia de los enfoques basados en la demanda acompañados de sistemas que no son necesariamente exclusivos del sector público, sino que incluyen el papel del sector privado local, el espíritu empresarial, las alianzas y la aceleración de los modelos de autoabastecimiento de la prestación de servicios.

Todavía existe una tensión considerable entre estos dos enfoques del suministro de agua -el fortalecimiento de los sistemas y la aceleración de los modelos de autoabastecimiento-, aunque considero que estos últimos son complementarios y forman parte de los primeros, y a pesar de que en el ámbito del saneamiento las soluciones familiares individuales siguen siendo la norma para la población de las zonas rurales.

Ni que decir tiene que pasé de mis inicios en los sistemas de abastecimiento por gravedad alimentados por manantiales a los pozos de sondeo superficiales y profundos, a la perforación manual y mecánica, a las bombas manuales y a las impulsadas por energías renovables, a la captación de agua de lluvia en los tejados y al tratamiento y almacenamiento de agua en los hogares. También me adentré en el concepto de resiliencia y en los conceptos de usos múltiples y fuentes múltiples o sistemas híbridos, este último todavía menos considerado.

No debe pasar desapercibido que mi búsqueda de agua limpia en Nicaragua se ha visto confrontada y marcada en el camino por un número creciente de huracanes: Mitch en 1998, que me llevó al río Coco para construir sistemas de abastecimiento de agua donde no los había, pero donde las comunidades a lo largo del río habían sido totalmente arrasadas. Félix, en 2007, dejó una franja de destrucción en la costa caribeña nororiental. Y, más recientemente, Eta e Iota, en noviembre de 2020, arrasaron con todos los más de 250 sistemas de captación de agua de lluvia en los tejados, con tanques de ferrocemento de 4.000 litros, que habían sido construidos uno a uno durante 5 años por hombres y mujeres en la comunidad de Wawa Bar.

Training RWH System installers Wawa Boom (2021)

En el camino, también me encontré con algunas contribuciones significativas al abastecimiento de agua en las zonas rurales, incubadas en Nicaragua en el espíritu de su afamado poeta de las letras españolas modernas Rubén Darío: Si la Patria es pequeña, uno grande la sueña. Entre ellas se encuentran la bomba de mecate, el filtron de barro (Filtron) y un clorador en línea de fabricación artesanal (conocido originalmente como CTI-8).

Fueron el tratamiento y el almacenamiento de agua en el hogar y Ron Rivera, de Alfareros por la Paz, los que me iniciaron en el concepto de autoabastecimiento y los enfoques basados en el mercado. Este concepto ha terminado por costarme dos veces mi trabajo con organizaciones “sin ánimo de lucro” que no están dispuestas a socavar su modelo de caridad y su dependencia de un estado permanente de “filantropía humanitaria”.

Ahora que mi camino de vida entra en su recta final, mi enfoque es reunir tanto física como virtualmente la mayor cantidad de todas estas grandes iniciativas y las nuevas que surjan, dentro de un marco basado en el contexto y la construcción colectiva de modelos de prestación de servicios adecuados.  Mi vehículo desde 2017 es el Centro SMART de Nicaragua: Conectando, asistiendo, acelerando.  El Centro SMART fue inspirado en 2015 por Henk Holtslag, a quien conocí en el Foro de la RWSN en Kampala en 2011.

El Centro SMART en Nicaragua

A principios de este año, RWSN publicó una versión concisa de mi evaluación rápida del impacto a largo plazo del enfoque SMART: El caso de la bomba de mecate en Nicaragua, una mirada retrospectiva a 40 años de desarrollo como historia de éxito del autoabastecimiento acelerado. Sólo me queda esperar que el faro de la Red Rural de Abastecimiento de Agua siga iluminando el camino durante otros 30 años para que yo pueda aportar unos cuantos granos de arena más.

Sobre el autor:

Joshua ha trabajado como profesional en el sector de WASH rural durante más de 30 años, casi en su totalidad en Nicaragua, América Central, con la excepción de un período de 3 años en el que dirigió el desarrollo de un programa en Colombia. Su trabajo le ha llevado desde breves periodos en el sector público y en una empresa privada de consultoría de ingeniería, hasta organizaciones no gubernamentales pequeñas e internacionalmente reconocidas, y agencias de ayuda bilateral. Es el director fundador del Centro de Tecnologías SMART de Agua, Saneamiento e Higiene de Nicaragua, una empresa social que reúne a los sectores público y privado, las instituciones de microfinanciación y el mundo académico para promover los enfoques SMART, incluido el autoabastecimiento para llegar a la última milla. Recientemente ha sido coautor de una nota de campo de la RWSN en la que se hace un balance de los 40 años de historia de la bomba de mecate en Nicaragua.

¿Le ha gustado este blog? ¿Le gustaría compartir su perspectiva sobre el sector del agua rural o su historia como profesional del agua rural? Invitamos a todos los miembros de la RWSN a contribuir a esta serie de blogs del 30º aniversario. Los mejores blogs serán seleccionados para su publicación y traducción. Por favor, consulte las directrices del blog aquí y póngase en contacto con nosotros (ruralwater[at]skat.ch) para obtener más información.Si aprecia el trabajo de la RWSN y desea apoyarnos económicamente, puede hacerlo aquí.

I Tried to Save the World and Failed

by Larry Siegel

My book, I Tried to Save the World and Failed, reflects on a time and effort to find rural water solutions in Mexico, Malawi and Cambodia that could be used everywhere

by Larry Siegel

My book, I Tried to Save the World and Failed, reflects on a time and effort to find rural water solutions in Mexico, Malawi and Cambodia that could be used everywhere.  The effort started during the Vietnam war while working on an Army Civil Affairs team. There I was confronted with the reality that not everyone turns on the tap and drinks good water.  Several of the rural communities I worked in desired more water, cleaner water, and more convenient water.  Echoes of that experience grew from travels in later years.

A drinking water partnership formed when as a Congressional staffer I worked on the Safe Water Act of 1974.  Years later I joined with a few of those colleagues to form Safe Water International (SWI), which had dreams of a silver bullet solution for the billion or so citizens around the world with only contaminated water to drink.

SWI put Rotary funds and private donations to the task of seeking that silver bullet through rural drinking water projects in Mexico, Malawi, and Cambodia. As these projects moved from one country to the next, it became clear that every rural drinking water project demanded a long-term commitment to the project community. 

It is said that 35% of water well projects break down or are abandoned by users.  Sad to say, the work of SWI in three countries met this unfortunate goal. As a consequence, I Tried to Save the World seeks to identify lessons learned from those drinking water efforts in remote rural communities. The observations that result come largely from field work and then from reflection in succeeding years on the successes and failures of those projects.

The book closes with a set of lessons aimed at sustainability.  The lessons are not meant to be the final word.  It is hoped they will provoke discussion on how to go about achieving project sustainability.

While there are stories of disappointment, there is also praise for the commitment and perseverance of all who undertake work to improve the health and sanitation of those desperately in need of help.  The closing anthem of the book is “Help is Help.”  Even unsuccessful projects can bring life-long benefits to those who for some short space of time have safe water and good sanitation. 

Also available on Kindle from Amazon.com